Что такое витамины?

Витамины – это органические соединения, содержащиеся в продуктах питания в очень ограниченных количествах и необходимые организму для нормального осуществления обмена веществ и поддержания жизненно важных функций, таких как рост, репродукция и нормальная работоспособность всех органов и тканей. Каждый витамин обладает определенной, только присущей функцией. В природе не существует таких продуктов питания, в которых присутствуют все необходимые организму человека витамины.
Какие еще "жизненно важные пищевые вещества" содержатся в пище?
Организму человека для нормального существования необходим целый ряд жизненно важных пищевых веществ. Эти пищевые вещества подразделяются на две категории: микронутриенты (витамины, минералы и микроэлементы) и макронутриенты (вода, белки, жиры и углеводы).
Сколько всего существует витаминов?
В настоящее время известны 13 витаминов, абсолютная необходимость которых для человека не вызывает сомнений. Это витамин С, или аскорбиновая кислота, витамины группы В: В1 (тиамин), В2 (рибофлавин), В6 (пиридоксин), В12 (кобаламин), РР (ниацин, включающий никотиновую кислоту и никотинамид), фолиевая кислота (фолацин), пантотеновая кислота, биотин (витамин Н) и жирорастворимые витамины, А, D, Е и К.
В чем различие между водо- и жирорастворимыми витаминами?
Водорастворимые витамины (витамин С и витамины комплекса В) растворяются в воде, жирорастворимые (витамины А, D, Е и К) – в жирах. В то время как жирорастворимые витамины могут накапливаться в тканях организма, водорастворимые витамины такой способностью практически не обладают (за исключением витамины В12). Поэтому их недостаток быстрее приводит к дефициту, нежели недостаток жирорастворимых витаминов, и организм должен получать их регулярно. 
Почему витамины так важны для здоровья?
Витамины играют важную роль во многих биологических процессах, в ходе которых пища превращается в энергию. Они имеют важное значение для поддержания многочисленных функций организма, для образования новых тканей и их обновления. Без витаминов жизнь человека невозможна («вита» - значит жизнь). При нехватке витаминов особенно отчетливо видно, насколько они необходимы человеческому организму. Недостаток витаминов сказывается на состоянии отдельных органов и тканей (кожа, слизистые оболочки, мышцы, скелет), а также на важнейших функциях (рост, продолжение рода, интеллектуальные и физические возможности, защитные функции организма). Длительный недостаток витаминов ведет сначала к снижению трудоспособности, затем к ухудшению здоровья, а в тяжелых случаях приводит к смерти.
Может ли организм сам обеспечивать себя витаминами?
Организм человека не может сам синтезировать витамины или синтезирует их в недостаточном количестве. Организм может в ограниченных количествах преобразовывать аминокислоту триптофан в никотиновую кислоту (ниацин). Солнечный свет (ультрафиолетовое облучение) активизирует образование в коже витамина D. В кишечнике присутствуют бактерии, которые в небольших количествах могут производить витамин К и биотин. Способность к синтезу всех других  витаминов, таких как А, Е, С, В1, В2, В6, В12, фолиевой и пантотеновой кислот у организма человека полностью отсутствует, и мы должны получать их извне: с пищей или, если в пище их не хватает, в виде препаратов или специально обогащенных витаминами продуктов питания.
Что такое провитамины?
Это вещества, которые в организме человека преобразуются в витамины. Примером провитамина может служить бета-каротин, который превращается в витамин А. Триптофан – аминокислота, которая преобразуется в ниацин.
В чем разница между витамином А и бета-каротином?
Бета-каротин – это предшественник (провитамин) витамина А (ретинола), содержащийся во многих овощах и фруктах. Он относится к группе соединений, которые называют "каротиноидами". Именно каротиноиды придают оранжевым и  желтым фруктам, а также овощам их характерный цвет. Бета-каротин содержится также в темно-зеленых листовых овощах. Бета-каротин называют провитамином А, так как его А-витаминная активность проявляется в организме только после его превращения в ретинол, т.е. витамин А. Наряду со способностью превращаться в витамин А, бета-каротин и другие каротиноиды, например, ликопин, выполняют в организме важную роль биоантиоксидантов, то есть веществ, защищающих клетки и ткани от повреждающего действия активных форм кислорода. Эта роль каротиноидов не связана с их превращением в витамин А. 
Почему витамин А является важным пищевым веществом?
Витамин А участвует в процессе зрения (восприятия глазом света), важен для роста, здоровой кожи и нормального функционирования иммунной системы.
Что означает "комплекс витаминов группы В"?
К комплексу витаминов группы В относятся 8 водорастворимых витаминов: тиамин (витамин В1), рибофлавин (витамин В2), пиридоксин (витамин В6), кобаламин (витамин В12), ниацин (витамин РР, никотиновая кислота и никотинамид), пантотеновая кислота, фолиевая кислота и биотин.
Витамины были названы в алфавитном порядке; почему под буквой В было написано так много витаминов?
После того, как был открыт витамин А, следующий за ним был назван витамином В. Позже выяснилось, что речь идет не о каком-то одном веществе, а о целой группе различных витаминов. Для их обозначения были использованы порядковые цифры. Так появились названия В1,В2 и т.д. На сегодняшний день группа В насчитывает восемь витаминов. Один из них известен  как витамин В12, что напоминает о том, что витамины, которые ранее по ошибке причисляли к группе витаминов В, были вычеркнуты из списка, такие, например, как пангамовая кислота и лаетрил, которые известны также под обозначениями В15 и В17. Эти продукты наука не относит к витаминам, а обозначения ошибочны. Кроме этого, лаетрил в больших дозах может в больших дозах может быть даже опасным, так как частично преобразуется за счет собственных ферментов  организма в ядовитую синильную кислоту. Новые витамины, которые были открыты позже, не обозначались буквой В, а получили свои собственные имена (например, фолиевая кислота).
Какие функции выполняют витамины группы В в организме человека?
В основе всех процессов жизнедеятельности (переваривание пищи и усвоение пищевых веществ, обеспечение организма энергией, рост и обновление органов и тканей) лежит огромное количество одновременно совершающихся химических превращений, составляющих в своей совокупности то, что называют обменом веществ в организме. Эти превращения происходят не самопроизвольно, а при участии специальных природных  катализаторов, белков-ферментов. Многие из ферментов состоят из двух частей: крупной белковой части самого фермента и небольшой по размеру, но очень важной небелковой части, называемой коферментом. Роль витаминов группы В состоит в том, что из них в организме образуются различные коферменты, входящие в состав тех или иных ферментов. Среди них ферменты, обеспечивающие организм энергией за счет окисления углеводов и жиров, ферменты, участвующие в образовании и превращении многих важных для организма веществ. Ферменты, зависящие от фолиевой кислоты, участвуют в формировании молекул дезоксирибонуклеиновой кислоты (ДНК), являющейся носителем генетической информации в ядре каждой живой клетки. Та же фолиевая кислота, вместе с витамином В6, необходимы для нормальной работы ферментов, участвующих в синтезе гемоглобина и красных клеток крови (эритроцитов), ответственных за снабжение органов и тканей кислородом.
Почему витамин С так необходим для здоровья?
Витамин С необходим для образования двух важнейших белков, коллагена и эластина, создающих прочную органическую основу соединительной ткани кожи, кровеносных сосудов, костей и зубов. Он способствует скорейшему заживлению ран, укрепляет зубы и кости, улучшает состояние кожи, придает эластичность кровеносным сосудам, усиливает способность организма сопротивляться инфекциям. При употреблении витамина С реже возникают дегенеративные заболевания, такие как рак, сердечно-сосудистые заболевания и катаракта. Новые научные исследования показывают, что при достаточном обеспечении организма витамином С, он оказывает защитное действие на генетический код ДНК сперматозоидов. Кроме того, витамин С является в организме одним из наиболее эффективных водорастворимых  антиоксидантов. Он также участвует в защите жирорастворимого антиоксиданта витамина Е от окисления, вызываемого свободными радикалами.
Как действует витамин D?
Витамин D способствует усвоению кальция и его отложению в костях и зубах. Хронический дефицит витамина D приводит к рахиту у детей (признаками рахита являются нарушения в развитии костей и скелета) и к остеомаляции у взрослых (размягчение костей). Результаты исследований показывают, что достаточное обеспечение организма витамином D сокращает риск заболевания остеопорозом. При этом заболевании уменьшается масса и плотность костей, в результате чего они делаются пористыми и ломкими, что приводит к их частым переломам (переломы шейки бедра, особенно частые у пожилых женщин).
Витамин Е является наиболее сильнодействующим жирорастворимым антиоксидантом в организме человека. Он особенно важен для защиты клеточных мембран (основной составной части всех тканей организма) от окислительной атаки свободных радикалов. Результаты клинических исследований свидетельствуют, что витамин Е играет важную роль в снижении риска сердечно-сосудистых заболеваний, таких как сердечные приступы и инфаркты.
Какую роль играет витамин К?
Витамин К способствует улучшению процесса свертывания крови. Дефицит данного витамина может привести к трудно останавливаемым кровотечениям. Новорожденным делают инъекции данного витамина для профилактики нарушений свертываемости крови, которые могут возникнуть после рождения (Morbus haernorrhagicus neonatorum). Кроме того, было установлено, что данный витамин также играет важную роль при образовании костей.
Что такое витамин Ф?
Раньше говорили о витамине Ф, когда имели в виду линолевую кислоту, ненасыщенную жизненно важную жирную кислоту, которая содержится в ряде растительных масел. Линолевую кислоту сегодня больше не причисляют к витаминам, так как она является энергонесущим питательным веществом.